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刘亚东发表题为《批判质疑是科学精神的精髓》主题演讲

原标题:刘亚东发表题为《批判质疑是科学精神的精髓》主题演讲

(原标题:刘亚东发表题为《批判质疑是科学精神的精髓》主题演讲)

刘亚东发表题为《批判质疑是科学精神的精髓》主题演讲

2019年1月5日,由中国日报网和网易新闻共同主办的“2019影响力峰会——预见未来”在北京举办,科技日报社总编辑刘亚东发表题为《批判质疑是科学精神的精髓》的主题演讲。

刘亚东发表题为《批判质疑是科学精神的精髓》主题演讲

以下为讲演全文:

女士们先生们,大家上午好:

1997年我在美国工作时,纽约外国记者俱乐部安排我到佛罗里达州的肯尼迪太空中心,参观了奋进号航天飞机发射。航天飞机的外挂液体燃料箱的两侧分别有一个固体燃料火箭助推器。今天我们来讨论这两个火箭助推器的直径。你可能会说,这一定是NASA的科学家和工程师经过反复测算后确定的最科学最合理的尺寸。

不是的!火箭推进器是在犹他州的工厂生产的。之后要用火车从犹他州工厂转运到佛罗里达州发射场,途中要通过一些隧道,而这些隧道的宽度只比火车轨道的轨距宽了一点点。所以,火车轨道的轨距基本上决定了火箭助推器直径的上限。

美国铁路的轨距是1435毫米,即4.85英尺(中国也是)。你可能会说,这一定是美国的铁路工程师测算后确定的。

也不是!原来,这是英国的铁路标准,因为美国的铁路最早是由英国人设计建造的。那么,是英国的铁路工程师测算后确定的吗?

还不是!原来,英国的铁路最早是由造有轨电车的人设计的,而这个4.85英尺正是电车轨道所用的标准。电车轨道标准又是从哪里来的呢?

原来,最先造电车的老哥以前是造马车的。他在造第一辆有轨电车时沿用了马车的轮距。那么马车为什么要采用这个轮距呢?因为古罗马人造的罗马战车就是这个轮距,其后一直延袭下来。

你肯定要问:罗马战车的轮距为什么是4.85英尺?答案是个冷笑话:这是两匹拉战车的马的屁股的宽度!

现在我们清楚了:当今人类最现代化的航天运载工具的动力装置的直径,竟然是由两千年前古罗马时期两匹战马屁股的宽度决定的。

这是一种普遍存在的现象,有人管它叫路径依赖(Path-Dependence)。路径依赖是指人类社会中的技术演进或制度变迁均有类似于物理学中惯性的力量支配。人们一旦进入某一路径(无论好坏),就会对这种路径产生依赖。人们一旦做出某种选择,惯性的力量会使这种选择不断自我强化,好走上了一条不归路,让你轻易走不出去。

第一个使"路径依赖"理论闻名遐迩的人是美国历史学家和经济学家道格拉斯·诺斯,由于用"路径依赖"理论成功地阐释了经济制度的演进,道格拉斯·诺斯于1993年获得诺贝尔经济学奖。

从上面这个桥段可以看出,人们摆脱路径依赖、冲破由惯性形成的条条框框是多么的艰难,又是多少的可贵。请记住:存在,不一定合理,很可能不合理!

第二次世界大战期间的1941年,盟军总部秘密组织一些科学家,专门研究降低军机被击落概率的问题。他们发现,幸存的军机中,机翼中弹很多,而机身和机尾中弹很少,于是建议加强机翼部位的防护。

但哥伦比亚大学的统计学教授亚拍拉罕·沃德(Abraham Wald)力排众议。他提出了完全相反的观点——应该加强弹痕较少的机身和机尾部位的防护,因为这些部位受到重创的军机,只有很少的机会返航,而这部分数据被忽略了。事实证明,沃德教授是对的。这就是统计分析学中的“幸存者偏差”问题的来源(Survivorship bias)。

这是一个真实的故事,但只是一个简化的版本。事实上,关于降低军机被击落概率的问题,沃德教授先后提交了八篇论文,其中主论文长达80多页。显然,他是对相关问题做了严密、严谨的分析后才得出正确的结论!

一般说来,研究这个问题的人们倾向于把注意力集中于那些能够飞回来的飞机,而忽略那些没能飞回来的飞机,所以无法做出最接近真相的判断。能够关注到“幸存者”之外的“遇难者”,需要一种批判性思维。批判性思维的逻辑起点是质疑,没有质疑就没有批判。但质疑不是怀疑一切,它是建立在对科学规律系统、完整把握的基础上,在正常中发现反常,在天经地义中发现大谬不然。

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责任编辑:3mxw

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